更年期障害が始まる年齢と更年期障害の原因

女性であれば避けて通れない更年期。更年期には生理不順のほか、様々な不快な症状の伴う更年期障害が起こりますが、その症状の種類や強さには個人差があります。これと同じように更年期障害が現れる年齢にも個人差があります。ここでは更年期障害が現れやすい年齢について、その症状が現れる原因と合わせてみていきましょう。

閉経前後の女性を悩ませる… 更年期障害とは

更年期障害とは、年齢による卵巣機能の低下による女性ホルモン(エストロゲン)の分泌量の減少によって引き起こされる様々な不快な症状の総称です。症状は様々で、のぼせの症状が出る人もいれば、逆に手足の冷えの症状がある方もいます。また、動悸や腰痛、頭痛など、他の病気が原因で起こるような症状もあり、不眠や気分が鬱になるなどの精神症状が出る場合もあります。

閉経に向けて卵巣機能が低下することによって起こるエストロゲン量の低下という変化に、体がついていけないことによって起こるのがこの更年期障害で、その多くは閉経前後に表れてきます。そのため閉経前後の10年程度を更年期と呼び不快な症状を更年期障害と呼んでいるのです。初潮の年齢に違いがあるように閉経の年齢にも個人差はありますが、日本人の場合、50歳前後の閉経が多いと言われています。

更年期障害が起きやすい年齢は40代から

日本人女性の多くは50歳前後に閉経を迎えることが多いため、更年期障害が起こるのは40代半ばから50代半ばが中心であることが通常です。女性の体の中では、女性ホルモンの一種であるエストロゲンが卵巣から分泌されていますが、その分泌量は卵巣の機能の変化に伴い30代をピークに徐々に減っていきます。そして、40代半ばにはその減少が急激になり、50歳前後の閉経へ向かっていくのです。

ただし、ここに書いた年齢はひとつの目安です。初潮の年齢に違いがあるように卵巣機能の変化にも個人差があり、閉経の年齢にも個人差があるからです。また、卵巣機能の変化は年齢条件だけで起こるわけではありません。次に見るように、様々な他の要因によって卵巣機能は影響を受け、エストロゲン量を減少させることがあります。

若いからって油断は禁物!若年性更年期障害

先にみたように、更年期障害は卵巣機能の低下によるエストロゲン量の減少によって引き起こされます。それは多くの場合、年齢による変化なのですが、若い方であっても他の原因によって卵巣の機能に悪影響を及ぼしてしまう場合があります。例えば、無理なダイエットをすることで体が悲鳴を上げているような場合です。このような場合には、体は生命の維持を優先するように働き、女性ホルモンの分泌を後回しにしてしまう可能性があるのです。

また、エストロゲンの分泌をコントロールする脳の視床下部にある下垂体が、家庭や職場などでの強いストレスの影響でうまく働かなくなると、エストロゲンの分泌量が減ってしまいます。このような原因によって起こる更年期同様の症状を若年性更年期障害と呼びますが、これは三十代の女性、場合によっては二十代の女性であっても起こる場合があり注意が必要です。

まとめ

これまで見てきたように、更年期障害は卵巣機能の低下によりエストロゲン量が減少することによって起こるので、多少の個人差はあるものの、40代から症状が現れるのが通常です。40代から50代という年齢は、家庭生活でも子どもの独立や親の介護などの大きな変化が起こりがちな時期であり、これらが更年期のつらさや不安をより強いものにしてしまう場合もあります。

ただ、女性であれば更年期は誰しも通過するものです。医師に相談することはもちろん、例えば人生の先輩である女性の知人友人と話してみたり、家族に率直にそのつらさを伝えたりすることで、気持ちが楽になる場合もあります。また、ストレスを解消するために趣味などの楽しみを見つけたりするのも大切なことです。一方、通常の更年期の年齢であっても他の病気が疑われるような場合や、二十代、三十代の若い女性の場合は、他の病気の可能性も一応考えて医療機関をまずは受診することが肝心です。

厚労省「大豆及び大豆イソフラボンに関するQ&A」(外部サイト)

参考資料:「第2期中期計画暫定評価シート 説明用資料」7ページ

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